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Mythes et faits sur les lemmings

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Les lemmings sont de petits rongeurs de 10 à 15 cm de long et pesant jusqu'à 70 grammes. Il existe plusieurs types de lemmings, tous ont un physique dense, des pattes et une queue courtes, de petites oreilles cachées dans la fourrure. Ils habitent la toundra et partiellement la toundra forestière d'Eurasie et d'Amérique du Nord, ainsi que les îles voisines de l'océan Arctique.

Les lemmings sont actifs toute l'année. L'hiver est souvent passé dans des nids disposés directement sur le sol sous la neige, se nourrissant des parties racinaires des plantes. Certaines espèces effectuent des migrations saisonnières vers les pâturages d'été. Ils mangent de la même manière que les hamsters et les campagnols. Leur assortiment alimentaire est bien connu : carex et mousses vertes, mousse de renne et champignons, baies et insectes deviennent pour eux des aliments de saison. Certaines espèces stockent de la nourriture pour l'hiver.

Fait intéressant

Pendant une journée, un lemming mange deux fois plus qu'il ne pèse et pendant un an, environ 50 kg de nourriture végétale. Lemming se nourrit toute la journée avec de courtes pauses.

Depuis plus de cent ans, les biologistes sont intrigués par le comportement d'un petit rongeur qui vit sous les latitudes nordiques. Les lemmings ont tendance à se jeter ensemble d'une falaise dans les eaux de la mer. Ce comportement mystérieux d'un animal inoffensif a provoqué l'émergence d'une légende selon laquelle chaque fois que leur nombre devient trop important et qu'il n'y a pas assez de nourriture pour tout le monde, les lemmings s'unissent en une seule horde et se suivent ou l'un des lemmings – le "guide" – pour l'abîme ou au bord d'une rivière, d'un lac, d'une mer, où ils se suicident en masse.

Mythes et faits sur les lemmings

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En fait, les lemmings ne sont pas des animaux de troupeau, de meute ou sociaux, ils se déplacent par eux-mêmes et ne suivent pas les chefs. Le fait est que les lemmings ont une capacité phénoménale à se reproduire. Une femelle peut produire plus de 40 petits par an (en moyenne, une femelle donne naissance jusqu'à 6 fois par an, en moyenne 5 à 6 petits). L'augmentation soudaine du nombre de lemmings a même conduit les Scandinaves à l'idée qu'ils se reproduisent spontanément lorsque le temps est favorable. Ce qui se passe réellement, c'est que les hivers doux entraînent une surpopulation, qui à son tour conduit au surpâturage. En quête de nourriture, les lemmings partent explorer des territoires inexplorés et vont jusqu'à tomber sur un obstacle naturel comme un gouffre, un lac ou une mer. Et les arrières poussent. C'est la panique et la confusion. Il y a aussi des accidents. Mais ce n'est pas un suicide.

Les scientifiques ont remarqué que la recherche de nourriture oblige les lemmings à effectuer des migrations massives sur de vastes territoires. Habituellement, ils se déplacent seuls, leurs accumulations de masse ne sont observées qu'à proximité des barrières d'eau. Certains lemmings se noient en forçant les cours d'eau et les réservoirs, bien qu'en général ce soient de bons nageurs.

Mythes et faits sur les lemmings

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Apparemment, le mythe du suicide en groupe des lemmings a été créé dès le 19ème siècle, lorsque les scientifiques ont remarqué des déclins soudains des populations de lemmings, sans trouver d'explication aux fluctuations observées des nombres. En 1908, l'écrivain, journaliste et éducateur anglais Arthur Mee (Arthur Mee) décida que l'hypothèse du "suicide de masse" s'inscrivait bien dans cette situation et la publia dans son encyclopédie pour enfants, la présentant comme un fait établi, sans la condition que ce n'était qu'une hypothèse :

"Ils traversent des collines et des ravins, traversent des jardins, des fermes, des villages, tombant dans des étangs et des puits, empoisonnant l'eau et provoquant le typhus... encore et encore, jusqu'à la mer, et plus loin dans l'eau, jusqu'à leur propre mort .. C'est terrible et triste, mais sans un résultat aussi triste, les lemmings auraient englouti toute l'Europe depuis longtemps.

Par la suite, cette version a été largement diffusée après la sortie du film "White Wasteland" (1958), où la scène du suicide collectif des lemmings était entièrement mise en scène, et non filmée comme un phénomène réellement observé chez la faune.

Ce film a été tourné dans la province canadienne de l'Alberta, entourée de terres et de lemmings jamais vus, les acteurs animaux ont dû être transportés jusqu'au Manitoba (une province canadienne située au centre du pays), à plusieurs centaines de kilomètres. Les images de "migration de masse" ont été prises avec une douzaine de lemmings sur une plaque tournante jonchée de neige. Et la fameuse scène finale (où les lemmings se jettent à la mer sous une voix off tragique pleine de désespoir : « La dernière chance de tourner, mais tu ne peux pas les arrêter ; un pas de plus – et leurs corps se brisent dans un vide sans fond abîme ») a été filmé sans aucune idée particulière : les cinéastes ont simplement jeté les pauvres bougres dans la rivière.

Mythes et faits sur les lemmings

wikimedia.org

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Ainsi, les fluctuations du nombre de lemmings sont apparemment associées à la capacité de se reproduire extrêmement rapidement, ce qui est généralement associé à des conditions météorologiques favorables et à une abondance de nourriture – une année «fructueuse» toutes les quelques années, ce qui peut s'expliquer par la absence de gelées et précipitations suffisantes en été. Pendant l'année "maigre" de l'automne, les lemmings sont obligés de chercher fébrilement de la nourriture. Ils commencent à manger même des plantes vénéneuses et attaquent parfois des animaux plus gros.

Une augmentation du nombre de lemmings augmente également la population de prédateurs qui s'en nourrissent, notamment le renard arctique, l'hermine, le harfang des neiges. Lorsque la population de lemmings est faible, ces oiseaux et animaux doivent chercher d'autres proies. Le harfang des neiges ne pond même pas d'œufs s'il n'y a pas assez de lemmings pour nourrir les poussins, et les renards arctiques quittent la toundra en masse et vont chasser dans les forêts. Ainsi, le cycle de vie de nombreux animaux polaires dépend de l'abondance de ce petit rongeur.

Le mot d'argot "lemming" fait référence à une personne qui n'a pas sa propre position, mais agit "comme tout le monde". La source de la diffusion de ce concept était peut-être l'argot du courtage, dans lequel les «lemmings» désignent les acteurs du marché qui achètent massivement des actions sur un marché «surchauffé» et les revendent après un effondrement à perte.